O rei Ciro da Pérsia entrou na Babilônia em 539 a.C. e, como parte de sua politica da tolerância com os povos conquistados promulgou o que é conhecido entre os historiadores como o Edito de Ciro em 538 a.C. isto permitiu que os judeus voltassem a Jerusalém e reconstruíssem o Templo. Sesbasar e Zorobabel lideraram o retorno, e calculou-se que voltaram da Babilônia cerca de 50.000 judeus, especialmente os pobres. Estes judeus nem sempre mantinham boas relações com os que não tinham sido deportados.

Havia atritos também com os samaritanos, já que os judeus que tinham voltado não eram considerados como tais. Apesar das tensões e da desmoralização da comunidade judaica, teve inicio a reconstrução do templo em 516 a.C, sob a liderança de dois profetas, Hagai e Zacarias. Mais adiante, em 458 a.C., voltou o profeta Esdras com um grupo de exilados. E começaram a codificar a Bíblia: “Leram do Livro da Lei de Javé esclarecendo e interpretando o sentido, para que compreendessem a leitura” (Neemias VIII, 8). Esdras introduziu novas leis, e algumas destas – como a expulsão de Jerusalém das mulheres estrangeiras – eram destinadas a evitar a integração de judeus com outros povos. Neemias foi nomeado governador em 445 a.C. Como importante mandatário da corte de Ciro, Neemias reconstruiu as muralhas de Jerusalém e impôs um compromisso ao povo judeu, proibindo o matrimonio com a não-judeu e todo e qualquer tipo de trabalho aos sábados.

Também decretou leis cerca das dividas e do pagamento regular de impostos aos sacerdotes do Templo. Neste período, a população judaica estava concentrada em grande parte nas imediações de Jerusalém. Para o povo judeu, o exilio e o regresso implicaram uma nova fase no desenvolvimento de sua religião e cultura, talvez porque muitos judeus não tivessem voltado. Cresceram importantes comunidades judias na babilônia e outros menores no Egito, e esses judeus viviam e trabalhavam no país anfitrião, mas seu lar espiritual era Jerusalém. Começava então a diáspora.

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